Efectos ambientales de los incendios forestales

Los incendios forestales tienen diferentes efectos sobre el medio ambiente, dependiendo de su tamaño y frecuencia. El efecto inmediato de los incendios forestales es la producción y liberación a la atmósfera de gases efecto invernadero que contribuyen al cambio climático y partículas que resultan de la combustión de biomasa

Por Prof. Norberto Ovando* y Gpque. Alberto C. Palmerio**

+Cambio Climatico+IncendiosForestales=+ CO2

+Cambio Climatico+IncendiosForestales=+ CO2

Después del vapor de agua, el dióxido de carbono es el gas invernadero más importante, estimándose que su concentración está aumentando a una tasa anual promedio de 0,5%. Razones para este aumento, hay muchas. En el caso forestal la más importante es la combustión sostenida de los bosques tropicales en el cinturón ecuatorial terrestre, lo que genera enormes emisiones de dióxido de carbono, monóxido de carbono, gas metano y otras trazas de gases.

Durante la quema de un bosque, el dióxido de carbono almacenado por los árboles durante décadas, es liberado a la atmósfera en cuestión de horas. En consecuencia, si la vegetación quemada no se regenera, el dióxido de carbono liberado permanece en la atmósfera. Estos gases liberados contribuyen al calentamiento global, desencadenando en forma gradual un cambio climático a nivel planetario. Sin embargo, se debe destacar que actualmente las emisiones de dióxido de carbono proveniente de los incendios y quemas forestales son responsables de menos del 25% de las emisiones totales de este gas en el mundo.

Diferentes investigadores están utilizando simuladores y otros medios computacionales para pronosticar como serán en el futuro los incendios forestales. Algunos resultados pronostican que serán cada vez más frecuentes y agresivos, dado que las condiciones climáticas cambiantes favorecerán cada vez más la iniciación y propagación del fuego, ocasionando efectos nocivos para la salud humana, especialmente en enfermedades respiratorias.

Por otra parte, los incendios forestales liberan grandes cantidades de material particulado a la atmósfera. Al respecto se podría plantear la interrogante sobre cuál es el monto real de emisiones de gases efecto invernadero atribuible a esta causa, y cuál es la magnitud de sus efectos sobre la atmósfera y la salud humana, respecto a otras importantes fuentes de contaminación.

Emisiones de una hectárea de bosque en llamas
De 80 a 100 toneladas de partículas en suspensión
De 10 a 12 toneladas de masas gaseosas como:
-Monóxido de carbono CO
-Dióxido de carbono CO2
-Óxido de azufre SO
-Óxidos de nitrógeno NOx

Científicos de la NASA han determinado por ejemplo, que la composición y montos de gases emitidos por los incendios forestales varían notablemente de acuerdo al tipo de ecosistema afectado. Como resultado de ello, los investigadores han clasificado diferentes tipos de ecosistemas y grupos de vegetación, como también modelos de combustión para determinar las emisiones de cada ecosistema, en base a la temperatura que alcanza el fuego. Asimismo han determinado que a nivel del suelo, la acción del fuego promueve un aumento en la emisión de gases efecto invernadero producto de un incremento en la actividad bacteriana post-incendio. El monto de estos gases producidos por bacterias después de un incendio pueden incluso sobrepasar las emisiones producidas durante la combustión misma.

Desde hace más de dos décadas, agencias internacionales y científicos han estado estudiando el efecto de los incendios forestales sobre el paisaje, sus sistemas ecológicos, la salud humana y la actividad económica y sociocultural. El tema es particularmente importante dada la enorme tasa de emisiones a la atmósfera. Es por esto que se han desarrollado modelos predictivos y grandes bases de datos que intentan representar en forma espacial y temporal la liberación de gases a la atmósfera producto de los incendios, así como su contribución y relaciones con el efecto invernadero, el movimiento de masas a distintas capas de la atmósfera, la estacionalidad de los eventos, la caracterización de gases liberados de acuerdo al tipo de vegetación presente en los grandes ecosistemas, el efecto de los incendios sobre el ciclo hidrológico, la pérdida de suelos, la fauna silvestre y el paisaje.

Es indudable que muchos ecosistemas naturales dependen en gran medida de la dinámica natural del fuego, especialmente para los procesos de semillación y sucesión ecológica. Los efectos negativos sin embargo se hacen notar en ambientes no adaptados al fuego y con el factor humano como agente iniciador de incendios.

Según la FAO

La proliferación de grandes incendios forestales en los últimos años puede acelerar el calentamiento global, según la organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO).

En un comunicado hecho público hoy, la FAO ha pedido a los gobiernos que supervisen las emisiones de carbono de los incendios forestales y que estudien nuevas estrategias integrales para combatirlos en un futuro próximo. Asimismo, la FAO ha recordado que precisamente el cambio climático es uno de los factores decisivos que provocan mayores incendios forestales, pero ha insistido en que estos incendios son responsables del calentamiento global y que, de seguir así, se puede crear un “círculo vicioso”.

“El cambio climático probablemente intensifica los incendios, pero ahora se sospecha que también forman un círculo vicioso que acelera el calentamiento del planeta
Para evitar que se produzcan los fuegos y minimizar sus consecuencias, la FAO ha aconsejado recurrir a “enfoques más equilibrados de prevención, atenuación y extinción”.

La FAO insiste en que los Gobiernos deben aplicar estrategias más integrales de gestión de incendios y mejorar el seguimiento de las emisiones de carbono en los mismos, que contribuyen al calentamiento del planeta.

Otros efectos

Adicionalmente a la contaminación del aire por emisiones durante y post-incendios, otros efectos negativos se ven reflejados en la pérdida de cobertura vegetal, proliferación de especies invasoras exóticas, pérdida de materia orgánica del suelo y empobrecimiento en nutrientes, procesos de sedimentación de cauces, pérdida de la biodiversidad, contaminación de aguas, procesos de erosión, cambios microclimáticos, alteración en procesos migratorios de aves, desplazamiento de la fauna silvestre y otros innumerables efectos, muchos de los cuales sólo se manifiestan luego de varios años y hasta décadas.

Conclusión
Los Organismos Internacionales y las políticas de cada Nación debiesen abordar temas tan importantes como el fomentar políticas de educación y difusión a distintos niveles socioculturales, invertir aún más en la conservación de bosques, avanzar en la consolidación de redes de cooperación internacional para la investigación, evaluar la expansión de las áreas urbanas en zonas boscosas, la restauración de ecosistemas quemados, fortalecer los mecanismos de pronóstico, detección y seguimiento de incendios, capacitar a la población rural sobre el uso responsable del fuego, y fomentar la investigación local inserta en políticas claras y adecuadamente articuladas con otras instituciones.

* Presidente / Asociación Amigos de los Parques Nacionales – AAPN –
Experto Comisión Mundial de Áreas Protegidas – WCPA – de la IUCN-
Red Latinoamericana de Áreas Protegidas – RELAP –

**Coordinador Agencia Sur-Patagonia
Asociación Amigos de los Parques Nacionales

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About Ramón Jiménez

Ramón Jiménez, actual Managing Editor de MetroLatinoUSA. Periodista que cubre eventos de las comunidades latinas en Washington D.C., Maryland y Virginia. Graduado de la Escuela de Periodismo de la Universidad del Distrito de Columbia. Galardonado en numerosas ocasiones por parte de la Asociación Nacional de Publicaciones Hispanas (NAHP) y otras organizaciones comunitarias y deportivas de la región metropolitana de esta capital. También premiado en dos ocasiones como Mejor Periodista del Año por la cobertura de la comunidad salvadoreña; premios otorgados por la Oficina de Asuntos Latinos del Alcalde de Washington (OLA) y otras organizaciones. Ha sido miembro del jurado calificador en diferentes concursos literarios, de belleza y talento en la región metropolitana. Ha visitado zonas de desastre en Nicaragua, Honduras y El Salvador e invitado a esos países por organizaciones que asisten a personas de escasos recursos económicos. Antes trabajó en otros medios de prensa de Virginia y Washington, D.C., incluyendo reportajes para una agencia noticiosa mundial.

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