Craig Venter, controvertido biólogo con la ambición de crear vida artificial

WASHINGTON (AFP) – Craig Venter, controvertido especialista estadounidense en biotecnología, quiere crear la primera forma de vida artificial que pueda ser puesta al servicio de la humanidad para producir biocombustibles, luchar contra el calentamiento climático y fabricar medicamentos.

Un equipo de investigación del instituto que lleva su nombre anunció el jueves que fabricó el primer genoma artificial de un microbio, un avance considerado crucial para la creación del primer organismo artificial.

Para sus detractores, Craig Venter, un calvo barbudo de 61 años, es un megalómano resuelto a recrear la vida o al menos conseguir una patente de invención exclusiva en esa área.

Este científico que no disimula sus ambiciones había liderado los esfuerzos del sector privado con su sociedad Celera, fundada en 1998 para ser la primera en decodificar el genoma humano en 2001. Lo logró poco después, al mismo tiempo que un consorcio internacional de investigación financiado con fondos públicos.

En 2007, su instituto de investigación creado en 2002 anunció la decodificación del genoma del primer individuo, él mismo, precisando que todas las informaciones estarían a disposición del público.

En 2001 había protagonizado un escándalo al expresar su plan de patentar sus trabajos sobre el genoma humano, antes de renunciar a esa idea.

Su laboratorio, el J. Craig Venter Institute, reincidió en octubre de 2006 al presentar un pedido de patente “por un juego de genes esenciales y un organismo de síntesis autónomo, que pueda crecer y reproducirse idénticamente”, su objetivo último.

Su pedido, válido para Estados Unidos y un centenar de otros países, fue divulgado a fines de mayo por la asociación canadiense ETC, luego que fuera publicado por los organismos a cargo de la protección de las patentes.

Seguro de sí mismo, declaró en octubre a un diario británico que “los científicos podrán (pronto) pasar de la capacidad de leer nuestro código genético a la de escribirlo”.

Ambicioso y luchador, Venter intentó adelantarse a estas críticas y a las reglamentaciones que pudieran establecer los gobiernos, publicando hace algunos años un libro titulado “Informe sobre el gobierno en materia de biología de síntesis”.

Craig Venter es un autor prolífico, con más de 200 artículos científicos publicados.

La revista Time lo incluyó en 2007 en el grupo de las 100 personas más influyentes del mundo.

Venter es miembro de la Academia nacional de ciencias de Estados Unidos.

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