Despega transbordador Atlantis con laboratorio europeo hacia EEI

Cabo Cañaveral.- El transbordador estadounidense Atlantis despegó el jueves, dos meses tarde, para iniciar una misión de 11 días a la Estación Espacial Internacional (EEI), a donde llevará el módulo europeo Columbus, un laboratorio de unos dos mil millones de dólares.

A las 14:45 horas, tiempo del este, la nave espacial se elevó seguido por una estela de fuego y una nube gigante desde el Centro Espacial Kennedy, ubicado en esta localidad floridana junto al Océano Atlántico.

De acuerdo con lo planeado, después de unos minutos el transbordador se separó de sus propulsores que lo elevaron varios kilómetros y, según la Agencia Nacional para la Aeronáutica y el Espacio (NASA) de Estados Unidos, el despegue fue exitoso, "suave y sin incidentes".

A los ocho minutos y medio el Atlantis fue puesto en órbita y empezó a seguir a la EEI a una velocidad de unos 28 mil kilómetros por hora.

Doug Lyons, director del lanzamiento, deseó a los tripulantes de la nave "una exitosa misión y un regreso seguro y a salvo".

La tripulación de la misión STS-122 tiene contemplado acoplar el Atlantis a la EEI este próximo sábado y para el cumplimiento de su programa de trabajo están contempladas tres caminatas espaciales.

La misión es comandada por Steve Frick y el resto de la tripulación la completan el piloto Alan Poindexter y los especialistas Leland Melvin, Rex Walheim, Staley Love (y de la Agencia Espacial Europea) Hans Schlegel y Leopold Eyharts.

El despegue se realizó dos meses después de lo planeado originalmente por la NASA, que proyectó realizar la misión a fines de 2007 pero la aplazó dos veces, entre otras causas, por erróneas lecturas en sensores de combustible.

Incluso, para el lanzamiento de este jueves sólo había 30 por ciento de posibilidades de adecuadas condiciones climatológicas, pero a pesar de que el cielo estuvo nublado no se presentaron ni las lluvias ni las tormentas que podrían haber suspendido de nuevo el despegue.

El objetivo primordial del viaje del transbordador estadounidense es transportar el Columbus, el módulo de la Agencia Espacial Europea, valuado en unos dos mil millones de dólares y cuya planeación se inició hace 23 años.

De acuerdo con la NASA, el laboratorio de alta tecnología aumentará el tamaño y capacidad del multimillonario complejo orbital financiado por Estados Unidos, Rusia, Canadá, Japón y Europa Occidental.

El Columbus será el segundo de la EEI pues ya funciona en la estación el laboratorio Destiny, de Estados Unidos.

El más grande, sin embargo, será el tercero: el japonés Esperanza que, en varias secciones podría empezar a ser transportado al complejo en marzo o abril próximo.

Al final de la misión de 11 días, en el Atlantis regresará a Tierra Daniel Tani, uno de los tres ocupantes de la EEI desde octubre pasado y su lugar en el complejo orbital será ocupado por Leopold Eyharts.

– NOTIMEX

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