Mueren 46 personas en accidente de avión en Andes de Venezuela

CARACAS (AFP) – Cuarenta y tres pasajeros y tres tripulantes murieron el jueves cuando el avión turbohélice en que viajaban se estrelló en los Andes venezolanos, cerca de la ciudad de Mérida, 500 km al suroeste, confirmó este viernes el presidente Hugo Chávez.

“Cuarenta y seis personas murieron en un accidente a pocos kilómetros -el avión venía despegando prácticamente- (…) a seis millas del aeropuerto (10 km)” de la ciudad de Mérida (500 km al suroeste), dijo el mandatario en un acto político transmitido en cadena nacional de radio y TV.

“Quiero transmitir nuestro sentimiento de mucho pesar a los familiares de las víctimas” del accidente “lamentable”, dijo el mandatario en un discurso horas después del hallazgo del aparato declarado desaparecido el jueves.

“No sabemos las causas” del accidente del vuelo de la aerolínea venezolana Santa Bárbara, dijo Chávez.

“Está en marcha la investigación en una zona muy intrincada en la montaña”, dijo el presidente venezolano sobre el vuelo de un avión turbohélice ATR42 de fabricación franco-italiana, construido a finales de los años 80, que hacía una ruta hacia Caracas.

“Ya se instaló un campamento allá arriba y ahora hay que descender equipos de alpinistas porque es un risco, parece que hubo un giro del avión. No había ni mal tiempo y era uno de los pilotos que más conoce la ruta”, detalló.

Las operaciones aéreas de rescate fueron suspendidas debido a las condiciones climáticas, dijo la tarde de este viernes el general Antonio Rivero, director nacional de Protección Civil.

En la cordillera “hay nubosidad y vientos con bastante velocidad, aunque sin lluvia, pero complica el trabajo” de los helicópteros, dijo Rivero a periodistas en el aeropuerto de Mérida, luego de sobrevolar la zona de la tragedia.

Los primeros grupos de rescatistas, montañistas y forenses, con aparejos y cuerdas, lograron descender en un lugar lejano al lugar y están escalando una pared conocida como “La Cara del Indio”, a unos 10 km de Mérida, en el páramo andino Los Conejos, a unos 4.000 metros de altitud, confirmó.

“El avión quedó prácticamente desintegrado y se observan restos, en un área escarpada”, confirmó Rivero, quien dijo que las labores de recuperación de todos los cuerpos podrían durar hasta 72 horas, estimó.

Los helicópteros grandes no pueden hacer la operación y sólo un helicóptero pequeño tipo Hughes pudo llevar a los primeros rescatistas, explicó.

El ascenso “es lento” y por vía terrestre, debido a las condiciones climáticas, dijo poco antes a la AFP Marco Romero, funcionario de la dirección de Protección Civil de la andina ciudad de Mérida.

La aeronave que realizaba un vuelo doméstico a Caracas desde la ciudad suroccidental de Mérida, se estrelló de frente contra una montaña, dijo el general Ramón Viña, del Instituto Nacional de Aeronáutica Civil de Venezuela.

“El aparato está prácticamente pulverizado y se impactó de manera directa”, dijo a su turno el socorrista Jodi Paz, sargento bombero que avistó desde el aire al aparato.

Entre las posibles víctimas están dos familiares del viceministro de Seguridad Ciudadana, Tarek El Alssami; el conocido politólogo opositor Italo Luongo, el alcalde de Rangel de Mérida, Alexander Quintero, y su hijo de 11 años de edad, dijo el gobernador de Mérida Florencio Porras.

La aeronave había despegado a las 16H59 (21H29 GMT) del aeropuerto de Mérida con destino a Caracas.

La Compañía Santa Bárbara Airlines, fundada en Maracaibo en 1995, no había sufrido hasta ahora ningún accidente.

Además de vuelos locales, esta compañía realiza vuelos internacionales a ocho destinos internacionales, entre otros Madrid, Miami, Aruba y Tenerife, en las islas Canarias.

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