Científicos británicos producen embriones híbridos de humano y vaca

Londres.- Científicos británicos afirmaron haber producido “embriones mixtos” introduciendo ADN humano en óvulos de vaca, en el primer experimento de esta clase en Reino Unido, publicó el miércoles el diario The Times.

Un equipo de la Universidad de Newcastle anunció el martes que había producido exitosamente una clase de embriones llamados “híbridos citoplásmicos”, que resultan de introducir el núcleo de una célula humana en un óvulo animal al que previamente se le ha extraído su propio núcleo, donde se encuentra la mayor parte del material genético.

El material genético en el embrión resultante es 99.9 por ciento humano.

La Cámara de los Comunes debatirá el Proyecto de Ley sobre Fertilización Humana y Embriología el mes próximo. Los legisladores tendrán libertad de voto sobre cláusulas de la iniciativa que permitirían los embriones mixtos.

Pero la producción de tales embriones ya está permitida, si bien supeditada a una licencia de la Autoridad de Fertilización Humana y Embriología.

El equipo de Newcastle, encabezado por Lyle Armstrong, recibió en enero una de las dos primeras licencias; la otra fue para un equipo del King’s College de Londres, encabezado por el profesor Stephen Minger. De ser aprobada por el Parlamento, la iniciativa formalizará la legalidad de los experimentos.

Los embriones mixtos son ampliamente apoyados por los científicos y asociaciones de pacientes porque proporcionan células madre que sirven de modelo para investigar enfermedades como la diabetes y el mal de Parkinson, así como para desarrollar nuevos medicamentos.

Sin embargo, su producción es objetada por instituciones religiosas, particularmente la Iglesia Católica. El líder católico en Escocia, cardenal Keith O’Brien, describió el mes pasado las investigaciones en este campo como “experimentos de proporciones frankensteinianas”.

La cadena informativa británica BBC reportó que los embriones de Newcastle vivieron tres días, y el mayor se desarrolló hasta contener 32 células.

El siguiente paso de los investigadores es desarrollar los embriones durante alrededor de seis días y entonces extraer células madre embrionarias para usarlas en investigación.

Una vez que la técnica sea probada, los científicos esperan producir híbridos citoplásmicos a partir del DNA de pacientes con enfermedades genéticas. Las células madre resultantes podrán ser usadas para estudiar el progreso de la enfermedad y probar nuevos medicamentos.

Actualmente es ilegal cultivar embriones híbridos por más de 14 días, o implantarlos en el útero de una mujer o un animal, y esas prohibiciones se mantendrían en la nueva legislación.

El uso de óvulos de vaca refleja una escasez de óvulos humanos, señaló The Times. Asimismo, la obtención de óvulos humanos para investigación involucra dificultades éticas porque el proceso de donación conlleva un riesgo, si bien pequeño, para las mujeres.

“Este es un trabajo autorizado que ha sido evaluado cuidadosamente”, dijo a la BBC el profesor John Burn, integrante del equipo de Newcastle.

“Es un proceso que tiene lugar en un plato de cultivo, y estamos hablando de un conglomerado de células que nunca va a desarrollarse. Es un proceso de laboratorio y estos embriones nunca serán implantados en nadie”, añadió.

La decisión del equipo de Newcastle de anunciar su éxito en televisión, antes de que sus resultados hayan sido publicados por una revista científica tras su revisión por parte de expertos, seguramente generará críticas de la comunidad científica.

Investigadores médicos dijeron anoche que los experimentos son importantes, pero que quieren ver los detalles publicados antes de evaluar sus méritos.

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