Cumple diez años en órbita Estación Espacial Internacional

Miami.- La Estación Espacial Internacional (EEI) que cumple este jueves su décimo aniversario en órbita desde el inicio de su construcción, es la más ambiciosa aventura sideral jamás emprendida por la humanidad para conocer más del sistema solar.

La construcción del mayor complejo espacial jamás diseñado por el hombre y que al concluirse medirá 88 metros de ancho por 108 de largo, casi como un campo de futbol, inició con el lanzamiento de su primer componente, el módulo ruso Zarya el 20 de noviembre de 1998 desde Kazajastán.

Ese lanzamiento marcó el inicio de una nueva era en la cooperación internacional espacial sin diferencias de lenguaje, geografía o filosofías de ingeniería para la construcción de un proyecto tecnológico-científico sin precedentes por su complejidad y sofisticación.

La EEI es un proyecto de las agencias espaciales de Estados Unidos (NASA), Rusia, Canadá, Japón, Brasil y 11 países miembros de la Agencia Espacial Europea (Bélgica, Dinamarca, Francia, Alemania, Italia, Holanda, Noruega, España, Suecia, Suiza y Gran Bretaña).

El complejo que en la actualidad pesa unas 300 toneladas y deberá llegar a unas 450 cuando esté concluido se construye a un costo de 100 mil millones de dólares, con un mayor financiamiento de Estados Unidos.

“Las capacidades de la estación y el tamaño alcanzado son verdaderamente algo asombroso”, dijo en una declaración para conmemorar la ocasión Mike Suffredini, administrador del programa de la EEI.

“El tremendo logro tecnológico en órbita es algo sólo comparado con la cooperación y perseverancia de sus socios en la Tierra que han rebasado diferencias de lenguaje, geografía y filosofías de ingeniería”, subrayó.

La EEI ha estado permanentemente ocupada desde noviembre de 2000 por tripulaciones mayormente rusas y estadunidenses, llamadas “Expediciones”, que son rotadas cada seis meses.

Un total de 167 astronautas representantes de 15 países han visitado el complejo que orbita a 350 kilómetros de la Tierra y se han realizado 115 caminatas espaciales contando la realizada por la tripulación del transbordador Endeavour el martes pasado.

Para junio del próximo año podrá albergar hasta seis residentes con el nuevo equipo de dos dormitorios, un baño que transforma la orina en agua y un gimnasio que lleva la actual misión del Endeavour, ya que ahora sólo puede albergar a tres personas.

Hasta el momento tiene 19 laboratorios de investigación, incluidos nueve que patrocina la NASA, ocho por la Agencia Espacial Europea y dos por la agencia japonesa.

Los laboratorios permiten a los astronautas realizar experimentos en medicina, biotecnología, producción de materiales, comunicaciones y conductas del cuerpo humano en la microgravedad, un punto clave en misiones espaciales futuras.

La porción de Estados Unidos ha sido designada como un “laboratorio nacional” para la investigación científica y sirve a la NASA de apoyo en sus planes de volver a la Luna y explorar lugares más distantes como Marte y otros destinos en el Sistema Solar.

Los socios de EEI esperan completar el complejo en 2010 y la NASA tiene programados ocho vuelos más de su programa de transbordadores, el único vehículo cuyos compartimientos hacen posible transportar los grandes componentes del complejo.

El vuelo final de los transbordadores está programado para el 31 de mayo de 2010, pero en la actualidad se discute la posibilidad de extender los vuelos y reducir el tiempo entre su retiro y el lanzamiento de la nave que los sustituirá en 2014, la cual se denomina Orión.

Esto limitaría a la NASA a depender durante la etapa de transición de la nave rusa Soyuz que sólo está capacitada para llevar y traer astronautas a la EEI.

Una decisión final sobre el programa de transbordadores deberá ser tomada por el nuevo gobierno de Estados Unidos del presidente electo Barack Obama, que asumirá el 20 de enero próximo.

Tras el accidente del transbordador Columbia en 2003, en el que murieron sus siete tripulantes, el programa de vuelo

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