Cómo sobrevive uno de los mayores asesinos del mundo: el mosquito

BLACKSBURG, VA. (ConCienciaNews) – Al pensar cuál es el insecto que causa más muertes al año, tal vez creamos que se trata de insectos venenosos como algunas arañas, abejas y avispas. Pero en realidad, el insecto responsable del mayor número de muertes en el mundo es el mosquito. Este insecto es portador de virus y parásitos potencialmente mortales para el hombre y los transmite con una simple picadura.

Los mosquitos, presentes en casi todos los países de América Latina, son transmisores de agentes que causan enfermedades como el dengue y la malaria o paludismo.

El dengue es una enfermedad grave similar a la gripa. En los últimos años, esta enfermedad ha aumentado extraordinariamente en todo el mundo. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), en el 2007 se reportaron más de 890,000 casos en las Américas. En el caso de la malaria, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), reportan que esta enfermedad infecta entre 350-500 millones de personas anualmente, causando la muerte de más de un millón de ellas.

En la naturaleza, los parásitos causantes de malaria se propagan infectando al hombre y a la hembra del mosquito Anofeles. La infección en los humanos comienza con la picadura de un mosquito que está infectado con el parásito. El mosquito chupa la sangre –que es la que contiene los parásitos– y al mismo tiempo inyecta saliva en el torrente sanguíneo de la persona. Los parásitos atacan los glóbulos rojos (células de la sangre) donde continúan creciendo y multiplicándose hasta que las células revientan liberando así más parásitos que continúan el ciclo. El ciclo termina hasta que el sistema inmune de la persona o los medicamentos logren detener la infección, o hasta que el paciente muera.

A diferencia de la malaria, el agente causante del dengue no es un parásito sino un virus. El ciclo de transmisión del virus del dengue por el mosquito Aedes también comienza con una persona infectada con dengue. Esta persona tendrá el virus circulando en la sangre. Los mosquitos adquieren el virus mientras se alimentan de la sangre de la persona infectada. Cuando el mosquito pica a otro ser humano, el ciclo continúa.

A pesar de que tanto los humanos como los mosquitos pueden ser infectados por el parásito causante de la malaria o por el virus del dengue, sólo los humanos (y no los mosquitos), sufren de estas enfermedades.

¿Cómo es posible que los mosquitos infectados con éstos agentes potencialmente mortales, no contraigan la enfermedad?

Un estudio reciente del Instituto Politécnico de Virginia y la Universidad Estatal en Blacksburg, Virginia, podría ayudar a explicar cómo los mosquitos se “defienden” contra estas enfermedades.

Los científicos demostraron que el sistema inmune de los mosquitos infectados con el virus del dengue, reconoce que los virus son peligrosos y los destruye cortando su material genético en pedazos. Pero mientras los mosquitos “luchan” contra el virus, éstos lo transmiten a los seres humanos que no tienen la capacidad de cortarlos y por lo tanto contraen la enfermedad.

Myles y sus colegas descubrieron que al infectar mosquitos con un virus semejante al virus del dengue, el sistema inmune de los insectos cortaba el material genético del virus en pedazos. Sin embargo, cuando los científicos infectaron mosquitos con un virus modificado genéticamente el cual no puede ser “cortado” por el sistema inmune del mosquito, éstos no pudieron atacar al virus invasor y murieron mucho más rápido que los mosquitos infectados con el virus normal.

Esta estrategia utilizada por el mosquito puede ayudar a entender por qué los mosquitos infectados con el virus del dengue no se enferman. Sin embargo, la malaria es causada por un parásito y no un virus; (sería interesante investigar si éste mecanismo de protección también es usado por el mosquito Aedes, causante de la malaria).

Entender el mecanismo mediante el cual los mosquitos se defienden de agentes infecciosos como el virus del dengue, puede ser de gran ayuda pa

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