Despega Atlantis para misión de reequipamiento del Hubble

Cabo Cañaveral.- El transbordador espacial Atlantis despegó el lunes con siete tripulantes en una arriesgada misión de reparación y modernización del telescopio espacial Hubble, para prolongar su vida útil al menos hasta 2014.

El Atlantis se elevó como estaba previsto a las 14:01 horas locales (18.01 GMT) del Centro Espacial Kennedy de Cabo Cañaveral, en el sur de Florida.

Funcionarios de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) dijeron que en el momento exacto del lanzamiento el telescopio Hubble estaría volando sobre el Centro Espacial Kennedy, a unos 560 kilómetros de distancia de la Tierra.

La misión al Hubble es arriesgada porque el telescopio se encuentra en una órbita donde existe la posibilidad de que algún meteorito o desecho espacial impacte al Atlantis.

Por ello otro transbordador, el Endeavour, se encuentra en la plataforma “B” de lanzamiento, listo para despegar en caso de alguna emergencia.

Las misiones tradicionales de transbordadores a la Estación Espacial Internacional (EEI) no plantean esa problemática debido a que el complejo orbital se encuentra en un nivel más bajo, a unos 350 kilómetros de la Tierra.

De hecho la EEI serviría de refugio en caso de una emergencia de la tripulación del Atlantis, una medida que se planteó desde el accidente del Columbia en 2003, año desde el cual no se volaba al Hubble, y la falta de mantenimiento ha reducido el funcionamiento de ese telescopio.

El despegue del Atlantis marca el comienzo de una misión de 11 días que incluye más de 31 horas de caminatas espaciales durante cinco días en el Hubble.

“Cada minuto de esta misión tiene algo de importancia para el telescopio”, dijo el administrador asociado de la NASA, Bill Gerstenmaier. “Hay sólo un poco de tiempo de reserva, pero no mucho”, agregó.

Entre los nuevos instrumentos que serán añadidos al telescopio se encuentra el espectómetro de los orígenes de los rayos cósmicos (Cosmic Origins Spectrograph) y una cámara con un gran campo visual (Wide Field Camera 3).

Con estas tareas, que requieren de gran precisión porque hay que colocar pequeños tornillos en el espacio, la potencia de observación y descubrimiento del Hubble se verá multiplicada hasta en 70 veces.

Otras tareas incluyen el reemplazo de los seis giroscopios del telescopio que sirven para su estabilización, baterías, protección térmica y un sistema informático auxiliar.

Durante 19 años el Hubble ha mostrado -entre otras cosas- choques de galaxias, nacimiento y muerte de estrellas y sirvió para establecer la edad del Universo en 13 mil 700 millones de años.

Los científicos de la NASA tienen programado que el Hubble esté plenamente operativo hasta la llegada en 2013 de su sucesor, el James Webb Space Telescope, con el que esperan remontarse al nacimiento del universo.

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